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De una página en blanco a encima de la cerca: Carolyn Chiu explica cómo surgieron los nuevos digestores de biosólidos

Carolyn Chiu de pie en el sitio de la planta de tratamiento sureste, proyecto de instalaciones de digestor de biosólidos
  • heidi anderson

En Bayview la primavera pasada, cuando los enormes digestores de biosólidos de concreto comenzaron a levantarse en el sitio de la Planta de Tratamiento del Sudeste (SEP), la Gerente Principal de Proyectos, Carolyn Chiu, se tomó un momento para reflexionar sobre el progreso. 

Chiu es el Gerente Principal de Proyectos en el Proyecto de Instalaciones de Digestores de Biosólidos (BDFP) de la SFPUC, el proyecto de infraestructura más grande de la SFPUC bajo el Programa de Mejoramiento del Sistema de Alcantarillado (SSIP). Con el liderazgo de Chiu, el BDFP comenzó como una idea y ahora está en marcha para reemplazar las antiguas instalaciones del digestor en la SEP con instalaciones de tratamiento de sólidos nuevas, ampliadas, confiables y modernas. 

Comenzando con una página en blanco
“Todo comenzó a mediados de la década de 1990”, dijo Chiu. “El personal de la ciudad sabía que los digestores existentes estaban envejeciendo y causando quejas por malos olores en el vecindario, pero en lugar de continuar con las reparaciones, decidieron construir nuevos digestores”. Al hacerlo, agregó, garantizaría que las instalaciones operarían de manera confiable en el futuro previsible y crearía una oportunidad para reducir el impacto de las instalaciones en la comunidad.

Después de años de discusiones y debates públicos e internos, el BDFP se inició en 2010 con Chiu a bordo como Gerente de Proyecto. Lo que siguió fue una década o más de aportes públicos adicionales, conversaciones vecinales, discusiones presupuestarias, planificación y diseño sólidos. “Cuando se está diseñando algo tan importante como una nueva instalación que tratará el 80 % de las aguas pluviales y residuales de San Francisco, hay mucho que considerar”, dijo Chiu.

El proyecto sería una inversión generacional, por lo que las presiones internas en la SFPUC eran altas. “Estábamos comenzando con una página en blanco”, dijo Chiu. “Y debido a eso, tuvimos que tomar muchas decisiones, desde dónde colocar los digestores, hasta la tecnología que usaríamos, cómo íbamos a construirlos e incluso la operación a corto y largo plazo y el mantenimiento continuo”.   

Los desafíos del proyecto fueron más allá de lo técnico. “Estamos en la comunidad de Bayview, donde existen preocupaciones históricas y actuales sobre la justicia ambiental, la equidad y el empleo”. Pero la escala de las inversiones brindó una oportunidad única para apoyar también la salud y la vitalidad de la comunidad circundante. 

A través del Acuerdo Laboral del Proyecto, la estrecha coordinación con la Oficina de Desarrollo Económico y Laboral y los esfuerzos de divulgación laboral de SFPUC en la comunidad, el proyecto brinda capacitación y oportunidades de empleo a los residentes y pequeñas empresas de Bayview-Hunters Point. Además, en base a los comentarios del público, el equipo del proyecto está haciendo un esfuerzo concertado para reducir los olores, agregar arte público y mejorar la estética y el paisaje urbano.

El equipo del proyecto también tuvo que considerar qué cambios y riesgos futuros podrían surgir, incluida la proyección del crecimiento de la población y el análisis de datos climáticos y sísmicos. 

Debido al fuerte compromiso de la SFPUC de ser un buen vecino y construir un futuro sostenible, el Instituto para la Infraestructura Sostenible otorgó recientemente el premio Envision Platinum. El premio es el nuevo estándar para la infraestructura civil sostenible similar a los sistemas de clasificación LEED para el diseño de edificios ecológicos. A diferencia de LEED, la certificación Envision examina cinco categorías que contribuyen a los impactos sociales, económicos y ambientales positivos en una comunidad.

Crecer en la planta
A fines de la década de 1980, mucho antes de ayudar a dar forma al proyecto de infraestructura más grande de la SFPUC, Chiu consiguió un trabajo como pasante de verano en la planta de tratamiento del sudeste mientras obtenía su título en ingeniería civil en la Universidad de California, Berkeley.

La experiencia marcó su carrera. “Hice mucho trabajo duro, pero todo el tiempo estuve aprendiendo sobre el proceso de tratamiento de aguas residuales”, dijo Chiu. Recordó varios días calurosos de verano trabajando encima de los viejos digestores tomando muestras de lodo. 

Terminó quedándose más allá del verano, trabajando a tiempo parcial mientras aún estaba en la escuela. “Me gusta decir que crecí en esta planta”, dijo Chiu.

Sobre el Proyecto de Instalaciones de Digestor de Biosólidos
El Proyecto de Instalaciones de Digestor de Biosólidos (BDFP) es un componente esencial de una mejora única en la vida de la Planta de Tratamiento del Sureste. El proyecto BDFP está reemplazando y reubicando todas las instalaciones de tratamiento de sólidos obsoletas con tecnologías e instalaciones más confiables, eficientes y modernas. Este proyecto ayudará a transformar la SEP en una instalación moderna de recuperación de recursos, permitirá que la SFPUC cumpla con sus objetivos de niveles de servicio y sea un lugar atractivo para trabajar y visitar.

Las nuevas instalaciones aseguran que el 100 % de los biosólidos y el biogás generados se utilizarán de manera beneficiosa y proporcionan redundancias para la flexibilidad del sistema. El nuevo diseño también mejora la confiabilidad sísmica, se adapta al aumento anticipado del nivel del mar y limita los olores. 

Cuando esté terminada, la planta de tratamiento de aguas residuales más grande de la ciudad se transformará en un moderno centro de recuperación de recursos que huele mejor, se ve mejor y funciona mejor.